La découverte de l’Islande

L’Islande est le seul pays européen dont l’histoire a un début certain. Les hors-la-loi, les exilés et les aventuriers norvégiens ont commencé à coloniser cette terre jusque-là inhabitée vers 874. En 930, ils ont établi ce qui est à l’aube du XXIe siècle la plus ancienne démocratie parlementaire du monde.

Contexte
Les premiers visiteurs en Islande étaient peut-être romains, mais probablement irlandais. Les kayaks et les umiaks des Inuits n’auraient pas pu voyager jusqu’en Islande depuis le Groenland ou l’Amérique du Nord. Les documents romains et britanniques se réfèrent à un endroit appelé « Thulé » ou « Ultima Thulé », qui devait être l’Islande. Un très petit nombre de moines irlandais vivaient en Islande aux VIIIe et IXe siècles, comme le dit le moine irlandais Dicuil en 825 dans Liber de mensura orbis terrae (Livre de mesure du cercle du monde), mais ils avaient soit abandonné ce refuge, soit été conduits au moment où la colonie nordique a commencé dans les années 870.

Vers 850, un Viking suédois du nom de Naddoddur a été projeté à l’ouest de la Iles Féroé et a atterri dans les fjords de l’est de l’Islande, qu’il a nommé «Snowland». Soi-disant, il était le premier scandinave à voir l’Islande. Quelques années plus tard, un autre Suédois, Gardar Svafarsson, a fait le tour de l’Islande et est resté sur sa côte nord pendant l’hiver. Puisqu’il a prouvé que la terre comprenait une île, elle a été renommée «île de Gardar».

Hrafna-Flóki Vilgerdarson (« Raven Floki ») a navigué de Norvège via les îles Shetland pour trouver l’île de Gardar vers 860. Floki a obtenu son surnom parce qu’il naviguait avec des corbeaux. À la recherche de terres, il relâchait un corbeau de son navire, puis suivait son chemin s’il volait droit. Sa première vue de l’Islande fut le sommet du Vesturhorn au sud-est, près de l’actuelle ville de Höfn. De là, il a navigué vers l’ouest le long de la côte sud, a contourné la péninsule de Reykjanes, a traversé Faxaflói, la grande baie nommée d’après l’un de ses compagnons, Faxi, a passé Snaefellsnes, a continué vers le nord à travers Breidafjord, et a finalement atterri à Vatnsfjord près de Bardastrand dans les fjords de l’ouest.

Floki a passé un hiver rigoureux et un printemps exceptionnellement froid à Vatnsfjord. Le poisson l’a soutenu, lui et ses hommes, mais leur bétail est mort. À la fin du printemps, Floki, dégoûté à la vue de la dérive des glaces dans le fjord, a donné à la terre son nom actuel, «Islande». Il a tenté de retourner en Norvège cet été-là, mais n’a pas pu virer de bord autour de Reykjanes. Il a été contraint de passer un deuxième hiver en Islande, cette fois à Borgarfjord, une crique de Faxaflói. Lorsqu’il a finalement pu rentrer en Norvège l’été suivant, il n’avait rien de bon à dire sur l’Islande, séminaire entreprise Islande bien que plusieurs de ses compagnons de bord l’aient félicité. Une ville près de Vatnsfjord est nommée Flókalundur en l’honneur de Floki.

Impact
Vers 874, le règlement de l’Islande a commencé sérieusement lorsque Ingólfur Arnarson, Hjorleif Hrodmarsson et leur groupe sont arrivés. La nouvelle du succès d’Ingólfur a conduit environ 30 000 autres nordiques à s’installer en Islande au cours des 60 prochaines années. La période de l’histoire islandaise depuis le débarquement d’Ingólfur jusqu’à la création du Assemblée, l’Althing, en 930, est appelé «l’âge de la colonisation». La vie de la plupart des principaux colons est relatée dans Landnámabók (Le livre des colonies) compilé au XIIIe siècle. La plupart des Islandais d’aujourd’hui peuvent retracer leurs généalogies jusqu’aux pionniers mentionnés à Landnámabók.

L’âge de la colonisation coïncidait avec le long règne du premier roi de Norvège, Harald. Cet accord n’était pas fortuit. La tyrannie de Harald a conduit de nombreux Norvégiens en exil, et l’Islande était un endroit naturel pour beaucoup d’entre eux pour trouver de nouveaux foyers.

Harald était le fils du seigneur de guerre Halfdan le Noir. Ayant juré comme un jeune garçon de ne jamais se couper ou se peigner les cheveux jusqu’à ce qu’il ait conquis la Norvège, il était connu comme Harald Lúfa (Harald le Shaggy). Il a atteint son objectif alors qu’il était encore adolescent, au début des années 860, et a ensuite été appelé Harald Haarfager (Harald Fine-Hair). Il a gouverné le sud-ouest de la Norvège et plusieurs terres tributaires en tant que dictateur jusqu’en 930, date à laquelle il a abdiqué en faveur de son fils, Eirik Blood-Axe. Harald est décédé en 933 au milieu des années 80.

Parmi les chefs norvégiens vikings tombés sous le coup du roi Harald figurait Ketil Flatnose, fils de Bjorn Buna, d’où descendaient un grand nombre des premiers colons les plus éminents d’Islande. Ketil a conquis les Hébrides à la demande de Harald, mais a ensuite refusé de rendre hommage à Harald. En représailles, Harald a confisqué toutes les terres norvégiennes de Ketil et a interdit Bjorn l’Orient, le seul des cinq enfants de Ketil qui était resté en Norvège. Ketil et sa fille, Jorunn Wisdom-Slope, sont restés aux Hébrides, mais Bjorn et ses trois autres enfants, son fils Helgi Bjolan et ses filles Aud the Deep-Minded et Thorunn Hyrna, sont tous allés en Islande.

Helgi Bjolan a reçu une concession de terre d’Ingólfur et s’est installé à Hof, près d’Esjuberg, en face de la baie de la capitale actuelle, Reykjavík. Le fils de Jorunn, Ketil the Foolish, a été le premier colon à Kirkjubaer dans le sud-est. Thorunn et son mari, Helgi the Lean, ont pris possession de la terre autour d’Eyjafjord au nord. L’un des premiers chrétiens d’Islande, Helgi the Lean a appelé sa maison « Kristness ».

Helgi, la belle-soeur de Hel, la belle-sœur d’Aud (parfois connue sous le nom d’Unn), était une autre chrétienne islandaise. En tant que survivante de son mari Olaf le Blanc et de son fils Thorstein le Rouge, elle a dirigé sa propre expédition en Islande vers 915 et est devenue la matriarche de la région fertile des vallées à la tête du Hvammsfjord à l’ouest. Au début de l’Islande, les femmes jouissaient de plus de droits que dans toute autre culture médiévale et d’une égalité presque totale avec les hommes dans les domaines juridiques tels que le divorce et l’héritage. Parmi les descendants d’Aud se trouvaient Hoskuld Dala-Kollsson, Thord Gellir et Snorri Godi, tous chefs puissants fréquemment mentionnés dans les sagas sur les premières années de l’Islande en tant que colonie.

Thorolf Mostur-Beard a caché Bjorn l’est de Harald en Norvège jusqu’à ce que les deux hommes décident d’émigrer. Thorolf est allé directement en Islande vers 882 et s’est installé à Helgafell sur la péninsule de Snaefellsnes, où Hvammsfjord se jette dans Breidafjord. Bjorn se rendit d’abord aux Hébrides, puis en Islande deux ans plus tard, où Thorolf lui accorda un terrain sur Snaefellsnes entre Hraunsvík et Hraunsfjord. Eyrbyggja Saga et Laxdaela Saga concernent respectivement les descendants de Bjorn et d’Aud.

Kveld-Ulf Bjalfason était un chef norvégien qui ne s’est pas opposé au roi Harald, mais a refusé de devenir son mandataire. Harald, enragé, a conspiré pendant des années contre la famille puissante et influente de Kveld-Ulf. Sur des accusations forgées de toutes pièces, il fit exécuter Thorolf, le fils de Kveld-Ulf, vers 890. Kveld-Ulf et son fils survivant, Skalla-Grim, s’enfuirent en Islande, mais pas avant d’avoir récupéré un navire que Harald avait volé à Thorolf. Kveld-Ulf est décédé pendant le voyage. Skalla-Grim a jeté le cercueil de son père par-dessus bord, l’a enterré là où il s’est échoué à Myrar, au nord de Borgarfjord, et y a construit sa maison. Le fils de Skalla-Grim, Egil, est le héros éponyme de la saga d’Egil.

Ketil Trout, un autre chef norvégien, a défendu Thorolf Kveld-Ulfsson contre Harald et a tué les deux calomniateurs qui avaient provoqué la chute de Thorolf. Ketil a alors décidé que la Norvège était devenue dangereuse et a ramené toute sa maison en Islande. Il a pris possession d’une grande étendue de terre entre la rivière Markar et l’estuaire de Thjórsá et est devenu le chef dominant dans le sud de l’Islande. Parmi ceux à qui il a accordé des terres se trouvait Sighvat le Rouge, dont beaucoup de descendants avaient des rôles dans l’épopée islandaise la plus importante, la saga de Njal.

Laxdaela, Eyrbyggja, Egil’s et Njal’s sont généralement reconnues comme les quatre plus grandes sagas islandaises. Ce sont des œuvres de fiction historique, écrites deux ou trois siècles après les incidents qu’elles décrivent, pourtant elles semblent plus histoire que fiction. Ils racontent l’histoire du développement politique, social et religieux unique de l’Islande.

Dans la société viking, le pouvoir détermine la richesse. Les pillards, les marins et les agriculteurs qui faisaient confiance à leur propre compétence, à leur force et à leur ingéniosité n’avaient pas besoin de la monarchie. Presque tout des premiers Islandais étaient là précisément pour échapper à la monarchie. Très tôt à l’ère de la colonisation, les nouveaux colons ont formé des assemblées démocratiques régionales pour régler les différends locaux. Bientôt, alors que la population augmentait rapidement et que de plus en plus de différends traversaient les frontières locales, le besoin grandissait pour une assemblée nationale sur le même modèle. Les chefs ont choisi un amphithéâtre naturel à Thingvellir dans le sud-est de l’Islande pour cette réunion législative et judiciaire nationale annuelle, l’Althing, qui s’est réuni pendant deux semaines chaque mois de juin à partir de 930. L’Althing a décrété en 1000 que le christianisme serait désormais la religion universelle de l’Islande, remplacer le culte des dieux nordiques. L’Althing reste le plus ancien parlement du monde et se réunit maintenant dans un bâtiment à Reykjavik.

Après environ 9 h 30, les Islandais considéraient que la terre était entièrement peuplée et, dès lors, peu de nouveaux immigrants étaient accueillis. L’âge d’or de l’Islande, «l’âge de la saga», a duré de la fondation de l’Althing jusqu’à environ milieu du XIIe siècle. Au cours de «l’âge de Sturlung», la corruption, les rivalités entre les clans et la vengeance du sang affaiblirent suffisamment la structure sociale pour que la Norvège annexât facilement l’Islande en 1262. Lorsque le Danemark s’unit à la Norvège et à la Suède en 1397, l’Islande devint une possession danoise et le resta jusqu’à la Les Danois lui ont accordé un régime de résidence limité en 1874 et une indépendance totale en 1944.

Jusqu’au quatorzième siècle environ, l’Islande était plus chaude qu’elle ne l’est actuellement. Les sagas des XIIe et XIIIe siècles se réfèrent en fait aux arbres et aux prairies d’Islande qui ne pouvaient pas survivre de nos jours. Alors que le climat se détériorait, de graves éruptions volcaniques, les famines qui ont suivi et d’autres catastrophes naturelles ont également contribué à environ six siècles de misère islandaise générale de 1262 à 1874. Depuis qu’elle a retrouvé son indépendance, l’Islande a connu une renaissance régulière. C’est aujourd’hui l’un des pays les plus instruits au monde, avec près de 100% d’alphabétisation.

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