A la chasse aux aurores boréales

Après avoir finalement été témoin d’une éclipse solaire totale et l’avoir déclarée la plus belle chose que j’aie jamais vue, j’ai commencé à entendre des gens dire des choses comme « Attendez de voir les aurores boréales ». Ainsi, lorsque notre collègue photographe professionnel Don Smith et moi avons planifié un voyage photo en Islande pour préparer notre prochain atelier photo, séminaire entreprise Islande nous avons choisi janvier car c’est au cœur de la saison des aurores boréales. La beauté des aurores boréales pourrait-elle vraiment rivaliser avec une éclipse solaire totale ? (Alerte spoiler : Oui.)

Cela ressemble seulement à de la magie
Le soleil bombarde continuellement la Terre avec un « vent solaire » d’ondes électromagnétiques et de particules. Chaque longueur d’onde et particule du large spectre de l’énergie solaire interagit différemment avec les atomes et les molécules atmosphériques qu’elle rencontre. Certaines longueurs d’onde rebondissent sans danger dans l’espace ; la gamme étroite de l’énergie infrarouge et visible réchauffe nos journées, colore notre ciel et éclaire notre chemin ; les longueurs d’onde ultraviolettes brûlent notre peau ; et l’énergie solaire la plus énergétique altère les atomes et molécules qui provoquent une aurore.

Les particules électromagnétiques du vent solaire et ses fréquences les plus élevées contiennent suffisamment d’énergie pour retirer les électrons des atomes et molécules atmosphériques, créant un déséquilibre de charge appelé ionisation. La majorité de ce rayonnement ionisant surchargé est émis par des éjections de masse coronale, des tempêtes solaires qui envoient des particules sous tension vers la Terre.

Au lieu de pénétrer dans notre atmosphère pour créer des ravages en dessous, la plupart des rayonnements ionisants du soleil sont déviés par la magnétosphère, le bouclier magnétique protecteur de la Terre. Le bombardement constant du vent solaire donne à la magnétosphère la forme d’une larme. Le côté meurtri faisant face au soleil est comprimé et étendu horizontalement, tandis que le côté blindé s’étire comme une queue derrière la Terre, s’amincissant avec la distance.

Lorsque la Terre tourne, notre côté lumière du jour est toujours derrière la région mince mais densément comprimée de la magnétosphère, tandis que le côté nuit regarde à travers la région étendue plus diffuse de la magnétosphère. Tout comme le côté au vent d’un mur ou d’un bâtiment abrite tout ce qui se trouve directement derrière lui, le côté solaire de la magnétosphère canalise les particules ionisées vers les régions supérieures du côté sous le vent (nuit) de la Terre.

Ces machinations atmosphériques étendent un ovale d’activité géomagnétique provoquant des aurores dans l’atmosphère, toujours du côté nuit de la Terre. La taille et l’intensité de cette région d’aurore ovulaire varient quotidiennement (et, à plus petite échelle, par heure ou minute), correspondant à l’intensité de l’énergie solaire atteignant la Terre. Plus elle est grande, plus la latitude d’une aurore sera basse.

Le vert est la couleur dominante des aurores, mais la couleur peut varier en fonction des atomes et des molécules impliqués et de leur altitude. L’oxygène crée une aurore verte et parfois jaune, tandis que l’azote produit du rouge, du violet et du bleu. Les verts apparaissent à des altitudes inférieures à 150 milles; au-dessus, le rouge domine. Le bleu n’apparaît qu’aux altitudes les plus basses.

Prédiction d’aurore
Comme pour tout événement météorologique terrestre, il n’y a pas de tel chose comme une « chose sûre » d’aurore – le mieux que nous puissions faire est de nous placer le plus près possible de l’ovale auroral les nuits avec les plus grandes chances d’activité aurorale. L’hiver est le meilleur car les nuits sont à la fois plus longues et plus sombres, donc planifier un voyage d’hiver vers les hautes latitudes (le plus haut, le mieux), comme l’Islande, est un bon début.

Tout aussi important que de se rendre dans une zone favorable aux aurores boréales, il est tout aussi important de comprendre et de surveiller l’indice Kp- (ou K-) une fois que vous y êtes. L’indice Kp est une échelle de 0 à 9 de l’activité électromagnétique atmosphérique, 0 étant peu ou pas d’activité (dormir un peu) et 9 étant l’activité la plus extrême (n’oubliez pas vos lunettes de soleil).

De nombreux gouvernements et organisations scientifiques publient régulièrement des prévisions Kp qui semblent aussi fiables qu’une prévision météorologique, plutôt bonnes, mais loin d’être parfaites. Il existe de nombreux sites Web et applications pour smartphones qui vous fourniront des prévisions Kp pratiquement en temps réel pour votre emplacement – certains émettront même alertes.

Fait en sorte que ça arrive
Armés de plus de connaissances que d’expérience, Don et moi avons suivi notre guide dans le paysage hivernal exquis de l’Islande avec des visions d’aurores dansant dans nos têtes. Nous étions reconnaissants que notre guide soit un natif d’Islande et un excellent photographe avec des années d’expérience des aurores boréales.

De jour, nous avons photographié tous les endroits accessibles en hiver sur la péninsule de Snæfellsnes et la côte sud de l’Islande, en profitant en particulier des levers et couchers de soleil de deux heures, grâce à un soleil qui ne s’est jamais élevé à plus de 8 degrés au-dessus de l’horizon. Et la nuit, nous nous sommes emmitouflés et nous nous sommes aventurés dans l’obscurité glaciale à la recherche d’un spectacle de lumière électrique.

Pour notre chasse aux aurores nocturnes, nous nous rendions dans un endroit avec un joli premier plan, un ciel sombre et une vue dégagée sur le ciel du nord. Là, nous nous asseyions pendant quelques heures (parfois plus), essuyant périodiquement le brouillard des fenêtres de notre spacieux Suburban et marchant occasionnellement dans l’obscurité froide pour scruter le ciel. Parfois, nous faisions un essai pour vérifier la couleur que nos yeux ne pouvaient pas voir.

Nous avons rapidement appris la nature inconstante et frustrante de la chasse aux aurores. Les nuits à potentiel étaient étouffées par les nuages ​​; les nuits avec un ciel clair étaient des emportements de Kp. Avec seulement deux nuits restantes en Islande, j’ai commencé à me sentir un peu anxieux.

Les deux dernières nuits seraient passées près de Glacier Lagoon, une magnifique entrée d’océan parsemée d’icebergs flottants, un patchwork de glace mince et d’eau réfléchissante qui se combinaient pour un premier plan idéal pour les aurores boréales.

Les prévisions pour mercredi, notre avant-dernière nuit, étaient un ciel clair et un indice de 1 ou 2 Kp. Pas génial, mais la meilleure combinaison météo/Kp du voyage. Et notre guide nous a assuré que même Kp 1 peut livrer une aurore, et Kp 2 peut être un très bel affichage. En arrivant sur le parking du Glacier Lagoon sous un beau ciel étoilé, nous n’avons vu aucune aurore. Alors on a attendu.

Bientôt, nous avons vu ce que j’ai déclaré un fin brouillard se former au-dessus du lagon, mais le guide a insisté sur le fait que c’était le début des aurores boréales nous l’avons donc suivi jusqu’au rivage. Douteux, j’ai cliqué sur une longue exposition et j’ai attendu que l’image apparaisse sur mon écran LCD. J’étais ravie (euphémisme) lorsque mon image a révélé une brume verte distincte au-dessus du lagon : ma première vue des aurores boréales !

Nous avons passé les deux heures suivantes à photographier cette brume verte basse, parfois infusée de touches de rouge. L’aurore de cette nuit-là ne s’est jamais élevée à plus de 20 degrés environ au-dessus de l’horizon et, à l’exception de quelques minutes à son apogée, n’avait aucune définition réelle. Je ne savais pas que le spectacle de ce soir-là n’était qu’un échauffement pour l’expérience de la nuit suivante.

La prévision du Kp pour jeudi soir était de 4 ou 5, ce que notre guide a promis d’être parfait car tout ce qui dépasse le Kp 5 peut être trop lumineux. Le temps était une autre histoire, et tout ce que nous pouvions faire était de regarder et d’espérer que les nuages ​​​​fluaient et s’écoulaient toute la journée. Malgré une couverture nuageuse de près de 100% au coucher du soleil, nous sommes sortis du dîner sous un plafond d’étoiles et sommes retournés au Glacier Lagune.

En attendant sur le parking du lagon, nous avons pu voir une faible aurore mais nous sommes restés dans la voiture car « Ce n’est pas mieux qu’hier soir. » (Un succès, et nous sommes déjà des snobs d’aurores.) Ce qui pourrait sembler prometteur une minute disparaîtrait presque la suivante. Ensuite, nous avons remarqué une nouvelle activité dans le ciel du nord-ouest qui est passée de 0 à 60 si rapidement que nous nous sommes précipités vers les Keystone Cops, qui ressemblent à des lagons. Au moment où mon équipement a été installé, le ciel s’était transformé en une extravagance psychédélique verte et rouge, et nous étions en affaires.

Les heures qui ont suivi ont été floues alors que j’ai été témoin de ce qui était probablement le spectacle le plus extraordinaire de ma vie. Partant du ciel à l’ouest, à travers le lagon, le spectacle s’est progressivement déplacé vers le sud (défiant toutes mes attentes), m’obligeant à me déplacer constamment plus haut dans le lagon pour garder la glace et l’eau au premier plan.

Avec ma tête sur un pivot, j’ai vu des vrilles colorées s’étirer vers le ciel, certaines touchant à la fois les horizons est et ouest, d’autres pulser lentement, spiraler et doubler jusqu’à ce que j’aie l’impression d’être dans une lampe à lave géante. Le mouvement était comme l’aiguille des minutes d’une horloge – pas apparent à un instant donné mais évident si je gardais un œil sur un élément pendant une minute ou deux.

À un moment donné, j’ai arraché mes yeux du spectacle au-dessus du lagon et j’ai vu tout le ciel oriental derrière moi s’enflammer de rubans verts enchevêtrés si intenses que j’ai immédiatement attrapé mon équipement et grimpé la colline enneigée pour une meilleure vue dans cette direction. En l’espace de peut-être 20 minutes, cet affichage est monté en flèche vers le ciel, remplissant tout le ciel oriental de l’horizon au zénith, dérivant lentement vers le nord et enfin vers l’ouest et revenir au-dessus du lagon, m’obligeant à dévaler (et à dégringoler) la colline.

Lorsque l’affichage a montré des signes de déclin, je suis lentement retourné à la voiture, tirant en cours de route. Le spectacle ce soir-là a duré des heures et continuait quand nous avons finalement décidé de retourner à l’hôtel pour compter nos richesses.

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